Después de un año de violencia, las escuelas de EE. UU. intentan controlar las tensiones

SAN FRANCISCO (AP) — Se suponía que la primera semana de clases marcaría un regreso triunfal a las aulas en la escuela secundaria Everett de San Francisco después de más de un año de aprendizaje a distancia.

Pero cuando la profesora de informática Yesi Castro-Mitchell dio la bienvenida a una clase de sexto grado el otoño pasado, un estudiante comenzó a golpearla una y otra vez.

Castro-Mitchell se rodeó la cabeza con los brazos y esperó que cesaran los golpes. Ella recuerda el silencio atónito en su salón de clases mientras otros estudiantes presenciaban el asalto. La maestra sufrió una conmoción cerebral, una mandíbula dislocada, dientes astillados y pérdida de audición en el oído izquierdo que ahora requiere un audífono.

En todo Estados Unidos, uno de los años académicos más difíciles de la nación fue también uno de los más violentos. Los expertos que rastrean el comportamiento escolar en todo el país dijeron que las peleas y otros comportamientos agresivos, incluidos los tiroteos, parecen haber aumentado. Ahora que los estudiantes se van de vacaciones de verano, las escuelas están haciendo un balance de lo que salió mal y cómo solucionarlo.

En Everett, muchos de los problemas de este año no fueron diferentes a los de antes de la pandemia, pero “fueron absolutamente mayores en gravedad, intensidad y frecuencia”, dijo Cris Garza, maestra en Everett durante ocho años y representante del sindicato de maestros.

Además del ataque a la maestra, casi a diario estallaron peleas entre los estudiantes, según varios docentes y padres de familia. Una pelea dejó a un estudiante hospitalizado durante al menos dos días. En otros incidentes, grupos de estudiantes irrumpían en las aulas, interrumpían las lecciones y, a veces, destruían la propiedad escolar.

Los educadores y psicólogos dicen que la pandemia contribuyó a la volatilidad en las escuelas al causar un aumento en los problemas de salud mental de los estudiantes, traumas en el hogar, falta de oportunidades de socialización y escasez de maestros y consejeros que redujeron la supervisión y orientación de los adultos.

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No hay datos nacionales que rastreen las peleas y agresiones en las escuelas, pero los funcionarios de educación de todo el país dicen que la violencia estalló con más frecuencia y con más ferocidad.

“Sin duda, estamos escuchando en general que las escuelas están experimentando significativamente más crisis relacionadas con la violencia escolar y las crisis de comportamiento emocional”, dijo Sharon Hoover, codirectora del Centro Nacional para la Salud Mental Escolar de la Facultad de Medicina de la Universidad de Maryland. .

Es probable que los mismos problemas vuelvan a surgir en el otoño, dijo, si los adolescentes con dificultades no obtienen la ayuda y la estructura que necesitan.

Los estudiantes de Everett sintieron agudamente los efectos de la pandemia. Alrededor del 70% de los 600 estudiantes de la escuela son latinos, muchos están aprendiendo inglés y la mayoría están en desventaja económica. Muchos perdieron a sus padres o abuelos por el COVID-19 o perdieron sus hogares porque las familias no podían pagar el alquiler, dijo la trabajadora social escolar Bridget Early.

Castro-Mitchell dijo que nadie le advirtió que su atacante tenía antecedentes de problemas de comportamiento. Después del asalto, la maestra se transfirió a otra escuela, pero se fue antes de que terminara el año debido a que luchaba contra el trastorno de estrés postraumático.

Varios miembros del personal de Everett se quejaron de que una regla pandémica destinada a mejorar la circulación del aire tuvo el efecto no deseado de invitar a la mala conducta. A los maestros no se les permitía cerrar y bloquear las puertas de las aulas, y los grupos de estudiantes que se saltaban la clase deambulaban por los pasillos e irrumpían en otras clases en sesión.

Informes de miembros de la Asociación Nacional de Oficiales de Recursos Escolares sugieren que hubo más armas en los campus escolares, más agresiones y más peleas a puñetazos en todo el país, dijo Mo Canady, director ejecutivo del grupo.

El Distrito Escolar del Condado de Clark en Las Vegas, uno de los más grandes del país, ha dicho que proporcionará a los maestros botones de pánico después de un aumento de la violencia, incluido un ataque en abril contra una maestra que la dejó inconsciente en su salón de clases. El jefe de policía del distrito, Mike Blackeye, dijo que el año escolar 2021-22 fue el más activo en los 40 años de historia de su departamento.

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Hoover dijo que cuando golpeó la pandemia, los jóvenes en particular perdieron lo que les daba estructura a sus vidas: se les impidió ir a la escuela y se aislaron de sus compañeros.

Muchas escuelas han tratado de abordar las causas subyacentes.

Cuando los estudiantes regresaron a la Escuela Secundaria Savanna en Anaheim, California, fue “pelea tras pelea tras pelea”, dijo Penny Hatzis, la consejera principal de la escuela. La escuela contrató a un especialista en justicia restaurativa, que enfatiza la mediación sobre el castigo, aunque buscan más equilibrio con la disciplina el próximo año. En octubre, usaron el dinero de la subvención para abrir una “sala de relajación”, donde los estudiantes podían hablar con un consejero de salud mental.

“Lo abrimos y vimos una enorme disminución en las peleas y los problemas de disciplina. Fue de día y de noche”, dijo Hatzis. La escuela también organizó grupos de apoyo para estudiantes que sufrieron pérdidas, estudiantes LGBTQ+ y otros, a veces varios en un día.

Una estudiante de primer año en Savanna, Clara Oliver, luchó con la ansiedad que se intensificó cuando regresó a la escuela en persona y le resultó difícil mantener conversaciones cara a cara con sus compañeros de clase. Para ella, la sala de relajación se convirtió en un refugio. Con el tiempo, hablar con la gente se hizo más fácil.

“La habitación nos daría un descanso de todo”, dijo. “Cuando estábamos estresados ​​por la escuela, simplemente íbamos a esa habitación. Había alguien con quien hablar, había refrigerios, juguetes y juegos de cartas. Podríamos relajarnos, luego volver a clase y continuar nuestro día”.

En Everett, los funcionarios escolares intentaron un “reinicio de enero”, con nuevas estrategias para unir a los estudiantes, esfuerzos para hacer que las lecciones sean más divertidas y más trabajo socioemocional con los niños, dijo Early.

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Pero no pudieron lograrlo. Como en otros lugares, la oleada de coronavirus liderada por omicron dejó de lado a los educadores, lo que profundizó una crisis de personal en la escuela donde ya había escasez de guardias de seguridad y sustitutos.

“En un año en el que la salud mental era más importante que nunca”, dijo Early, pasó la mayor parte de su tiempo “apagando incendios”. Con frecuencia se desempeñó como suplente.

Los padres se preocuparon por la seguridad de sus hijos y los alentaron a mantenerse alejados de las zonas de peligro.

“Mi hijo no solía usar los baños. Esperaba hasta que terminara la escuela”, dijo Dheyanira Calahorrano, madre de un estudiante de séptimo grado que no tuvo profesor de ciencias, música ni gimnasia durante varios meses.

La directora Esther Fensel renunció al final del año escolar y no respondió a las solicitudes de entrevista.

Una portavoz del Distrito Escolar Unificado de San Francisco, Laura Dudnick, dijo que Everett, como muchas otras escuelas, luchó con el aumento de los desafíos de salud mental de los estudiantes y la escasez de personal.

Durante el año, dijo que el distrito contrató a un guardia de seguridad adicional, aumentó la cobertura de sustitutos y exigió a los estudiantes que bloquearan sus teléfonos celulares durante la clase.

El próximo año, dijo Early, la escuela abrirá un centro de bienestar financiado por una subvención con un terapeuta en el lugar y otro personal para enfocarse en las necesidades sociales y emocionales de los estudiantes.

“Lo que todos los niños necesitan, especialmente los niños que experimentan un trauma, es consistencia y estabilidad”, dijo Early. “No pudimos proporcionarles eso durante todo el año”.

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